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La evaporación y el ciclo del agua

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La evaporación es el principal proceso mediante el cual el agua cambia de estado líquido a gaseoso. La evaporación es el proceso mediante el cual el agua líquida de los océanos ingresa a la atmósfera, en forma de vapor, regresando al ciclo del agua.

Diversos estudios han demostrado que los océanos, mares, lagos y ríos proveen alrededor del 90% de humedad a la atmósfera vía evaporación; el restante 10% proviene de la transpiración de las plantas.

 

This image of the Earth shows water vapor from the surface to the upper atmosphere (white areas). The areas with less water vapor appear deeper blue.  Credit: NASA Ames

El calor (energía) es necesario para que ocurra la evaporación. La energía es utilizada para romper los enlaces que mantienen unidas a las moléculas de agua; es por esto que el agua se evapora más fácilmente en el punto de ebullición (100 ºC, 212 ºF), pero se evapora más lentamente en el punto de congelamiento.

Cuando la humedad relativa del aire es del 100 por ciento, que es el punto de saturación, la evaporación no puede continuar ocurriendo. El proceso de evaporación toma calor del ambiente, motivo por el cual, el agua que se evapora de la piel durante la transpiración te refresca.

La evaporación desde los océanos es el principal proceso por el cual el agua ingresa a la atmósfera. La gran superficie de los océanos, alrededor del 70 por ciento de la superficie terrestre, propicia la ocurrencia de la evaporación a gran escala.

A escala global, la misma cantidad de agua que se evapora regresa a la Tierra como precipitación. Esto, sin embargo, varia geográficamente. Sobre los océanos la evaporación es más común que la precipitación; mientras que sobre la tierra la precipitación supera a la evaporación. La mayor parte del agua que se evapora de los océanos, cae de vuelta sobre los mismos como precipitación. Solamente un 10 por ciento del agua evaporada desde los océanos, es transportada hacia tierra firme y cae como precipitación.

Una vez evaporada, una molécula de agua permanece alrededor de diez días en el aire.

 

Organización de las Naciones Unidas para la Educación y USGS Water Science

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